#Crónicas Elimistas (capítulo tres)

Capítulo 3

Sonó la alarma y solté mis garras de acoplamiento y me desconecté. Sentí el bendito silencio en mi cabeza. No más alertas. No más alarmas, no más actualizaciones, no más notificaciones, no más “elementos de interés”, no más insistencias sobre los trabajos que no se hacen, no más necesidad de examinar esto o aquello o la otra publicación uninet, ninguna culpa.

¡Vuelo libre! Me deslicé hacia abajo, bien hacia abajo y lejos de aquel palo que era mi hogar.

Las alas se doblaron hacia atrás y hacia arriba, me hundí entre los mástiles y las ásperas protuverancias en crecimiento, pasé por al lado de una hembra, quien me lanzó una mirada lánguida, no impresionada, pero maravillosamente turquesa.

Iba hacia abajo y hacia fuera de la matriz, hacia el aire puro más allá de los alcances del cristal, hacia el aire desnudo donde podía mirar hacia abajo y ver la superficie claramente. O lo más claramente posible, dadas las amarillas nubes del gas del pantano que gira lentamente allí abajo.

Abrí mis alas, cancelé mi impulso, igualé la flotabilidad, forzando un poco mis entradas dorsales mientras aspiraba el aire.

Allí podría obtener una imagen más completa de mi casa de cristal. Es terriblemente cliché encontrarla hermosa, pero era hermosa. No se veía la mayor parte, por supuesto, pero incluso desde esta distancia pude ver la forma generalmente esférica, la bola de mástiles brillantes, reflectantes, mástiles y yardas.

El sol estaba arriba, brillante, se movía como el cristal en una lenta rotación, sus rayos brillaban, reflejados, en un millón de facetas, azul-verde pálido, amarillo, violeta, y rosa: era una vista encantadora.

La población era de poco más de medio millón y, en cualquier momento, el 90% de esa cifra estaría acoplada, a las que tejían el patrón eterno, proporcionando el interminable e incansable ascenso que impidió que el cristal se estableciera lentamente en el suelo. El diez por ciento restante podría estar en vuelo libre, si así lo deseaban, pero en realidad eran los Ketrans más jóvenes quienes se entregaban a ello. Las personas mayores sólo volaban libres si tenían que viajar a algún trabajo especializado.

Parado allí, el cristal parecía una pequeña luna en una estrecha órbita, la nave, en el mapa era: Cuadrante de Cristal Tres, MCQ3, El EmCee.

Era un presagio, quizás, de nuestro propio futuro, ya que a primera vista parecía una versión miniaturizada del Gran Cristal Ecuatorial, salvo que los mástiles no eran claramente cultivados y recortados para formar un esferoide, sino más bien para formar un ovalo alargado con una parte superior e inferior definida. En la parte inferior el MCQ3 tenía cuatro vástagos masivos, dos veces el espesor de un mástil de última generación. Y atado a cada uno de estos cuatro tallos había un cilindro de metal, muy feo, completamente opaco. Estos eran los motores de espacio cero. Y no eran nada subversivo. Lo que perturbó a muchas personas fue el disco mucho más pequeño situado en la unión donde los tallos se encontraban con el núcleo de cristal. Porque allí, en ese punto estratégico, los constructores del MCQ3 habían instalado un generador anti-gravedad.

El MCQ3 flotaría sin esfuerzo, mantendría la estación perfecta, desafiando el impulso implacable del planeta, todo sin el latido de las alas.

Tenía sentido, la nave estaba destinada a caerse en mundos desconocidos. Obviamente no podíamos predecir la composición atmosférica, las presiones, las corrientes ascendentes, y demás.

Era totalmente impráctico imaginar un cristal sostenido por alas que cruzara la atmósfera de algún mundo alienígena impredecible. El anti-gravedad tenía perfecto sentido.

Pero el problema era que tenía sentido para nuestros propios cristales caseros también. Los anti-gravedad eran bastante fáciles de construir. Si estuvieran instalados en los cristales caseros, liberarían a la gente para cosas que no fueran la que en ese momento era la principal tarea, levantar la casa en el aire. ¡La vida no sería más que un vuelo libre!

Como  jugador que era me pareció fascinante. Era exactamente un escenario de juego: hacer un cambio único y vital en una sociedad y observar  qué sucede. ¿Qué pasaría si los ketrans fueran liberados de esta necesidad cooperativa de mantenerse a flote en la atmósfera? Nadie lo  sabía.

Miré a la MCQ3. No había manera de evitar las emociones que acompañaban esa visión. Habría vendido a  mi padre y a mi  madre para subir a bordo. ¡Mierda! Quería ir.

Pero no había mucha posibilidades “¿Qué?” Me burlé salvajemente. “¿No hay necesidad de un adolescente jugando a bordo de la expedición interplanetaria más grande de todos los tiempos?”

Déjalo pasar. Deja que sea brisa, Toomin.

-Es cierto -murmuré sombríamente-, mejor quedarse en lo seguro.

Aleteé y me dirigí hacia arriba. No hacia el MCQ3. No, sino dirigiéndome lejos de él, hacia arriba, hacia los mástiles violetas donde debía encontrarme con mis amigos para escuchar el anuncio. El último lugar en el que quería estar en este estado de ánimo, pero ellos, pobres tontos, todavía mantenían la esperanza.

Todos habíamos solicitado ser aceptados como tripulación no-esencial. ¿Por qué no? Hay una afinidad natural entre los jugadores y los exploradores planetarios. O eso nos decíamos.

Atrapé una brisa encantadora y subí sin esfuerzo hacia arriba, subiendo por todo el Nivel Azure, hasta el Nivel Violeta.

Redfar / Inidar estaba allí esperando, zumbando perezosamente con Escobat (cuyo nombre del juego era Wormer), y Doffnall, una jugadora femenina rara, que utilizó el nombre de Aguella.

-Eh, Ellimista -dijo Aguella cuando me vio-. “Me dijeron que lograste exterminar a los Pangabans en tiempo récord”.

Entre nosotros tendimos a utilizar nuestros nombres de juego. Era una afectación tonta, otra señal de la inmadurez que ahora podía ver tan claramente en todos nosotros.

-“Estaba jugando a corazonadas”- le dije un poco demasiado melancólicamente para emparejar su tono burlón. Luego, tratando de aligerar el estado de ánimo, añadí: -“Exijo una revancha, la próxima vez me las arreglaré para exterminar en menos tiempo”.

Mis amigos se rieron de eso. Hemos competido en el juego, pero también hubo una sensación de que cuatro compitieron contra el juego, como si fuera un enemigo común que tuvimos que someter.

Recordé lo que Lackofa había dicho sobre el juego necesariamente limitado; Sin duda tenía razón. Sin duda, con el tiempo los patrones se harían demasiado obvios y el juego se convertiría así en aburrido. Pero entonces, para ese punto, los fabricantes de juegos tendrían un juego nuevo y mejorado. Siempre lo hacían.

Wormer comenzó a hablar de un escenario que implicaba una competencia tripartita entre una especie parasitaria, una especie depredadora y una especie simbiótica. Él era el único que lo había jugado así que escuchamos atentamente. Rápidamente nos deslizamos en el juego mientras él hablaba, volamos libres alrededor de los mástiles, los palos violetas eran un gran lugar para que  los jóvenes volaran  libremente.

Nadiemencionó al anuncio, por lo menos no al principio. Nadie quería parecer indeciso. Estábamos despreocupados. Demasiado alegres para obsesionarnos con alguna pequeña oportunidad de una aventura en la vida real. De todos modos, éramos jugadores. El juego era lo nuestro.

Y sin embargo, noté que cada uno de nosotros, a su vez, echaba una ojeada al púlpito, donde pronto aparecería un locutor para dar la noticia.

Yo no estaba nervioso. Había perdido la esperanza. No hay nada como una rendición, para tapar la desesperación, para arreglar los nervios. Pero los otros estaban nerviosos y era difícil no contagiarse un poco de su turbulencia.

Le dije:- “Sabes, la verdad es que por debajo de todo, el juego tiene un conjunto de suposiciones. Si pudiéramos decodificar estas suposiciones, podríamos ganar todos los partidos”. Estaba citando a Lackofa y haciéndolo pasar por mi propia intuición.

-“Por supuesto que podríamos”, dijo Inidar. “-Te digo un sí muy grande, un  enorme ‘sí’. De hecho, es así …”

Se quedó en silencio. Miró fijamente: Cuatro globos, sin nubes, como dice el viejo refrán. Wormer y Aguella giraron y miraron sin siquiera dar un pretexto de desinterés.

¿Qué hacía? ¿Por qué no volaba lejos de ahí  y  me encontraba  cara-cara con esa hembra desconocida? Tuve que quedarme quieto y esperar. Sólo fue por educación.

Observé, esperé junto con ellos, mientras el altavoz se movía a un ritmo de fuzzball hacia el púlpito.

Era un anciano, sus largas plumas eran más rojizas que claras. El altavoz era un trabajo de viejos. Ellos tenían las palabra.

No quería estar nervioso, pero lo estaba, todo mi edificio de indiferencia fue arrastrado en una corriente ascendente de deseo. ¡Terminen con eso! Acaba con esto, anciano, y déjame seguir con mi vida nuevamente.

-Aquí están los anuncios -dijo el portavoz con voz fuerte y profesional-. “Los niveles Violeta y Rosa empezarán a cultivar nuevos ejes, cada uno de los cuales crecerán ocho yardas, radialmente…”

No nos importaba. Tal vez si a Aguella o Wormer, ambos son Violetas.

El orador continuó. -“Ya quedan siete días antes de la alineación de nuestra propia casa amada, con la Órbita Polar de Alto Cristal. Como la mayoría de ustedes saben, este es un evento que sucede una vez cada diecinueve años. Los vuelos gratuitos se programarán en intervalos para permitir que el mayor número de personas que se encuentren puedan mezclarse con nuestros hermanos y con la Órbita Polar Alta. “-

Me encogí de hombros. Bueno, eso era algo diferente, al menos. Un cambio de rutina. Una oportunidad de conocer a extraños y hacer conexiones. Así que al menos no habría ninguna de presión. Ninguno de nosotros tenía edad suficiente para otra cosa. Excepto tal vez por Aguella.

La miré, observando su reacción ante el anuncio. ¿Estaba ruborizada? Era un extraño pensamiento imaginar a Aguella convirtiéndose en una presa, verla perturbada de alguna manera. Ella me miró. Era la más joven y la más linda, Aguella tenía una seriedad de la cual Inidar, Wormer y yo carecíamos. Ella en su vida tenía más que el juego. Estaba muy interesada en la teoría de los sensores pasivos, de hecho, uno de sus diseños había sido incorporado (en forma modificada) a la matriz de sensores de EmCee.

-Por último -dijo el Portavoz, portentoso-….

-Aquí viene -murmuró Wormer.

-“Voy a anunciar los nombres de la tripulación no-esencial elegida para el próximo viaje del mapeo del Cuadrante de Cristal Tres. Los nombres serán anunciados por nivel. Del Nivel Rosa: Setenta Spar, Yard One, Down-Messenger, Nueve. . . “

-“Podríamos correr un juego antes de que él llegue a cualquiera de nosotros,”- gruñó Inidar.

El gran momento de drama fue más bien socavado por la comprensión de que teníamos una larga espera por delante. Y sin embargo, no nos movimos. Hubo una conversación incómoda, pero con el oído parado.

Y entonces, -“Nivel Violeta, Dos Espejos, Ramo Principal, Esquerdo-Mensajero, Ciento veinte-nueve.”

Aguella jadeó. Durante un largo momento no tuve idea de por qué.

-“¿Eres tu?” -Pregunté estúpidamente. Estoy seguro de que había conocido su nombre formal en algún momento, pero lo había olvidado.

Ella asintió. Empezó a hablar, luego asintió un poco más. Ella parecía preocupada más que exaltada. Casi preocupada.

No tuve tiempo de preocuparme por su extraña reacción ante las buenas noticias. El Presidente al fin alcanzó el nivel de Azure. Wormer se hundió. El Nivel Violeta estaba terminado, y su nombre  no se había mencionado.

Sólo había siete nombres del Level Azure. Mi nombre era el quinto nombre.

Durante un momento me quedé congelado y mi cerebro dejó de funcionar. Dejé de respirar. Mis alas vacilaron y me vine en caída.

-¿Dijo mi nombre? -Susurré. -“Cuarenta y uno, ¿Verdad? ¿No treinta y uno?”-

Wormer hizo todo lo posible por ser amable al respecto. Hizo lo mejor posible, pero no hizo lo mejor. Parecía un intruso, y yo sabía que cualquier cosa que diga para tratar de quitar el daño, sólo le dolería peor. La piedad nunca es muy reconfortante para los compadecidos.

Pero en algún nivel sus reacciones ya eran irrelevantes. Lo sabía, y lo fueron, tristemente. Los cuatro eran ahora dos y dos. Wormer e Inidar se quedarían atrás. Aguella y yo nos íbamos.

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